End of the year post: Praktica Bc1

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It has been a long and intense year, the one that is about to end. This blog has grown thanks to the many readers around the world. Many things have happened and others will shortly happen. The most important was the Darkroom I built, where finally be able to print the best shots made with film. Soon, I will also print using ancient techniques, such as Platinum/Palladium and Cyanotype, when will be ready the U.V. contact printer that I’m building. Thanks to contact printing, I’ll be able to better use large format cameras too. Already a couple (M.P.P. Mark VIII 4″x 5″ and Reality so Subtle pinhole 4″x 5″) are already waiting to be used. But it will also, print (via internegative) images from digital files. So even intangible electronic images will become real. This post by the end of the year is dedicated to another East Europe’s camera, but this time it is not only manual, but electronics controlled with aperture priority exposure: the Praktica Bc1.

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We were almost at the end of the Soviet Empire, in 1984, when the Bc1  Electronic sees the light in Pentacon Dresden factory. A nice camera, evolution of the first models of electronic  Pentacons (Praktica B200 et seq.), compact and well finished, with TTL meter GaAsP (Gallium arsenide phosphate) that allows automatic exposure in aperture priority, in addition to manual mode. Being electronics without batteries snaps only with a 1/90 sec. speed. I have the Bc1 a few months but, unfortunately, despite being in excellent cosmetic and functional conditions, it has problem with the batteries, and then only works with that speed. I was resigning to test it using only 1/90 sec. when a friend of mine brought to me another one properly working. In addition to the standard optics (Pentacon Prakticar 50 mm f / 1.8 MC) I also used my zoom Pentacon Prakticar PB 35-70mm f/3.5-4.5 MC.

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The Bc1 is therefore a versatile camera with automatic TTL exposure (ISO 12-3200), allowing continuous variable speeds ranging from 40 sec. to 1/1000 sec., with possibility of +/- 2 EV compensation . Also exposure is rather precise thanks to GaAsP meter. Of course, you can also expose completely manual. Also this time (as in the previous one, the Werra) I used the Kentmere 100 film, developed in Kodak HC110 [Dil.B].

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The first thing to say about field use of Bc1 is you have to be sure to grasp, because the return of the mirror … is quite important. For the rest, it is simple and intuitive to use. Rather easy also focusing, thanks to the pentaprism equipped with Fresnel lens, microprism and split-image to the center. From the point of view of the lens, the 50mm is fully in the usual Pentacon/Praktica tradition , providing excellent performance in general and a great bokeh at larger apertures. I just noticed, in one shot, a certain barrel distortion (see last photo), unusual for this type of focal. Provided that it is not an artifact due to having taken through a window’s glass. Also good behavior in backlight, whereas I did not have any hood. Zoom stands at a slightly lower level, although it’s still very usable. The fact is that in some frames, the image appears slightly less sharp and backlit performance not up to the previous lens.

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Having used this camera makes me regret mine not working perfectly, even if my friend …. seems not in any hurry to get his back… 😉

Note: Images from 2 to 7 made with the zoom.

(Versione Italiana)

E’ stato un anno lungo ed intenso, quello che sta per finire. Questo blog è cresciuto grazie ai moltissimi lettori di tutto il mondo. Molte cose sono accadute ed altre ne accadranno a breve. La più importante è stata la camera oscura, dove finalmente poter stampare le più belle immagini scattate a pellicola. Presto, sarà possibile anche stampare con metodi antichi, tipo Platino/Palladio e Cianotipia, appena sarà pronto il bromografo che mi sto costruendo. Grazie alla stampa a contatto, sarà possibile utilizzare al meglio anche fotocamere di grande formato. Già un paio ( M.P.P. Mark VIII 4″ x 5″ e Reality so Subtle pinhole 4″ x 5″) sono in attesa di essere utilizzate a fondo. Sarà anche possibile però, stampare (tramite internegativo) immagini provenienti da files digitali. Così, anche le immateriali immagini elettroniche potranno diventare reali e tangibili. Questo post di fine anno lo dedichiamo ad un’altra fotocamera dell’Est, ma questa volta non si tratta di una solo manuale, bensì di un’elettronica dotata anche di esposizione a priorità di diaframmi: la Praktica Bc1.

Siamo quasi alla fine dell’Impero sovietico, nel 1984, quando vede la luce negli stabilimenti Pentacon di Dresda la Bc1 Electronic. Una bella fotocamera,  evoluzione dei primi modelli elettronici di casa Pentacon (Praktica B200 e segg.) ,compatta e ben rifinita, dotata di esposimetro TTL GaAsP (Gallio, Arseniuro Fosfato) che permette un’esposizione automatica a priorità di diaframmi, oltre a quella manuale. Essendo un’elettronica, senza batterie scatta solamente con un tempo di 1/90 sec. Ho la Bc1 da qualche mese ma, purtroppo, pur essendo in ottime condizioni estetiche e funzionali, ha qualche problema proprio con le batterie e quindi funziona solamente con quel tempo. Mi stavo rassegnando a provarla usando solo 1/90 sec. quando un mio amico me ne ha portato un’altra correttamente funzionante. In aggiunta all’ottica standard (Pentacon Prakticar 50 mm f/1,8 MC) ho usato anche il mio zoom Pentacon Prakticar PB 35-70mm f/3,5-4,5 MC.

La Bc1 è quindi una fotocamera versatile, grazie all’esposizione automatica TTL (12-3200 Iso), con tempi a variazione continua da 40 sec. ad 1/1000 sec., con possibilità di compensazione +/- 2 EV. Un’esposizione anche piuttosto precisa grazie all’esposimetro GaAsP di cui è dotata. Naturalmente, è possibile anche esporre in modo completamente manuale. Anche questa volta (come nella precedente con la Werra) ho utilizzato la pellicola Kentmere 100, sviluppata in Kodak HC110 [Dil.B].

La prima cosa da dire riguardo l’uso sul campo della Bc1 è che bisogna impugnarla saldamente, perché il ritorno dello specchio è piuttosto… importante. Per il resto, è semplice ed intuitiva da usare. Piuttosto facile anche la messa a fuoco, grazie al pentaprisma dotato di lente di Fresnel, con microprismi ed immagine spezzata al centro. Dal punto di vista delle ottiche, il 50mm s’inserisce nella consueta tradizione Pentacon/Praktica, fornendo ottime prestazioni in generale ed un ottimo bokeh ai diaframmi più aperti. Ho notato solamente, in un solo scatto, un certa distorsione (vedi ultima foto) a barilotto, inconsueta per focali di questo tipo. Sempre che non sia un artefatto dovuto all’aver scattato attraverso un vetro. Buono anche il comportamento nel controluce, considerando che non disponevo di alcun paraluce. Lo zoom si attesta ad un livello leggermente inferiore, pur rimanendo comunque ben utilizzabile. Il fatto è che in alcuni fotogrammi, l’immagine sembra leggermente meno nitida e le prestazioni in controluce non all’altezza del precedente.

L’aver utilizzato questa fotocamere mi fa rimpiangere la mia che non funziona perfettamente, anche se il mio amico…. non ha nessuna fretta di riprendersi la sua… 😉

Nota: Foto dal 2 – 7 realizzate con lo zoom.

Tech Data:

Camera: Pentacon Praktica BC1 – Lenses: Pentacon Prakticar PB 35-70mm f/3,5-4,5 MC and 50mm f/1,8 MC – Film: Kentmere 100 – Developer: Kodak HC110 [Dil. B] – Scanner: Epson V550

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4 thoughts on “End of the year post: Praktica Bc1

  1. Barrel distortion is actually quite usual with 50 mm lenses, not only of eastern origin. I guess the Practicar is more or less the Meyer-Optik Görlitz Oreston 1.8/50 (as is the Pentacon auto 1.8/50 – they never changed this design as far as I know) – and it has some (slight) barrel distortion. The same with the Carl Zeiss Jena Pancolar 1.8/50 (a different design). The Olympus OM Zuiko 1.4/50 has barrel distortion too; the old Pentax 1.4/50 lenses had it. Even the expensive Leica Summilux-M 1.4/50 ASPH has it. And the Summilux 2/50 has some slight pincusion distortion (depending on the version). I found that some Tessar-type 4-element lenses are nearly distortion free, like the old Leica Elmar 2.8/50, which was designed to be used as a reproduction and enlarger lens alongside its “normal” photographic use on a camera (lenses were expensive in this age, and Leica lenses already came at a premium – so this multiple-purpose lense made the Leica system viable for a larger group of buyers …). It is somewhat counter-intuitive, but it seems to be related to the “speed” of the lens.

    Impressive results, nonetheless.

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    1. Thanks for all these massive info. I didn’t know how many of these lenses performed so it’s interesting to know that. As you can see in other posts, I’ve some 50mm (Summitar, Summicron R, Industar 61, Jupiter 8) and some fixed on cameras (e.g. Xenon or Xenar on Retinas) but didn’t notice this problem. Nex time i’ll pay more attenction to hat.

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      1. I have a book and it states that the Summicron R has 1% distortion (sounds okay for me) and the late Summicron-M 2/50 is distortion free (I had that one and didn’t notice any distortion, but my Dual-range Summicron has very slight distortion, barely noticeable). For the Summitar it states that it is nearly distortion free, as for the Xenon (there was a 1.5/50 for Leica very early on). In most cases it does not matter. I had a Summicron-M 2/35 (V4) and never noticed it – until I searched for a new 35mm lens to replace it (too heavy for my liking) and made some tests with critical motives. And I found that only the old Summaron 2.8/35 fits the bills in this regard (at least when it comes to old Leica lenses). The book would’ve told me, but I bought the book only some weeks ago … 😉

        Always a pleasure to see what you do with these old cameras and lenses. And with B&W film (I do mostly color negative film and let the development be done in a small 1-hour-lab around the corner – I’m more of a color guy ;)).

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